琉球諸島に広く分布する琉球石灰岩が浸食されてできた自然の洞窟のことで、本島中南部などに多く見られる。古くから墓や貯蔵所などさまざまな目的で使われてきた。  沖縄戦では住民らの避難場所になったほか、日本軍の陣地や野戦病院としても使われた。