つかめ栄光 東京五輪

日本の守護神、劇的な進化「菊池雄星さんとの出会いから」 野球の平良海馬

2021年7月23日 10:28

[つかめ栄光 東京五輪23日開幕](3)

39試合連続無失点でプロ野球新記録を達成した西武の平良海馬。初の五輪に挑む=1日、福岡市・ペイペイドーム

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39試合連続無失点でプロ野球新記録を達成した西武の平良海馬。初の五輪に挑む=1日、福岡市・ペイペイドーム 野球 試合日程 野球

 28日に開幕する野球に、沖縄県勢で初めて五輪代表に選ばれた西武投手の平良海馬(21)=石垣島出身、八重山商工高出=が臨む。プロ4年目、セットアッパーやクローザーとして39試合連続無失点のプロ野球記録を樹立したばかり。抜群の安定感を誇る右腕は「楽しみ。自分の仕事が回ってきたら100パーセントの力を出したい」と心待ちにする。

 セットポジションから最速160キロの直球と多彩な変化球を操り、スコアボードにゼロを刻んできた男が侍ジャパンの座を射止めた。2年目から中継ぎの一角を担い、昨季は自己最多54試合の登板で33ホールド、防御率1・87で県勢初の新人王に輝くなど、一躍球界を代表するセットアッパーになった。

 1年目は2軍でわずか10試合の登板だった。劇的な進化を遂げた理由について「菊池雄星さん(大リーグ・マリナーズ)との出会いが大きい」と語る。

 1年目のオフ、当時西武所属だった菊池に誘われて石垣島での自主トレに参加した。理論に基づいた筋トレの重要性や細部に至る投球解析に触れ、「プロとして何をするべきかをたくさん教わった」と感謝する。菊池の米移籍後も球の回転をデータ化するトラッキングマシンを自費で購入するなど、地道に投球の質を磨き続けて開花した。

 それでも現状に満足せず、常に改善を求める貪欲な姿勢も成長を支えている。今季は代名詞だった直球を「狙われるようになった」と比率を下げ、スライダーやカットボール、チェンジアップなどの変化球を使い、攻めながらもかわす投球にシフト。「打たれてもゼロで帰ってくればいい」と精神的な余裕も生まれ、最近では勝ちゲームを締める守護神としての役割も任されるようになった。

 6日の日本ハム戦の登板で連続無失点記録は途切れたが、「いつかは終わるもの。それより逆転や同点にさせないことが大事」と気持ちを切り替えている。

 稲葉篤紀監督は平良の選出理由について「パワー系のリリーフとして国際舞台でも通用する投手で、クローザーの経験も五輪で生かされる」と説明した。16、17日にはこれも初選出となるオールスターでの登板が期待される。「共に初めての舞台を楽しみたい。シーズン通りの配球をして、打者との勝負にこだわりたい」と闘志を燃やした。

 入団会見で語った目標は「記憶と記録に残る選手になる」。その投球で世界を驚かせる日も近い。(小笠原大介東京通信員)

 たいら・かいま 1999年11月、石垣市生まれ。八商工高出。2017年ドラフト4位で西武入団。20年に日本人6人目の160キロを投げ、防御率1.87を記録して昨季パ新人王を獲得。今季39試合連続無失点のプロ野球記録を樹立。173センチ、100キロ。

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